Nasceu em 1920, em Pequim. Zao Wou-Ki frequentou a Escola Nacional de Artes de Hangchow durante seis anos antes de se tornar professor de desenho na mesma instituição. Em 1947 muda-se para Paris onde se torna amigo dos artistas Alberto Giacometti e Joan Miró. A sua obra definida por um estilo abstrato e gestual, rapidamente recebe elogios. Tem uma influência notória para restabelecer a abstração durante um período em que os críticos começaram a questionar se o estilo poderia expressar adequadamente as duras realidades e emoções do mundo pós-guerra.


Zao Wou-Ki tornou-se uma figura fundamental e histórica da arte de meados do século XX. Ao longo da sua carreira, funde na sua pintura tradições estéticas orientais e ocidentais, mantendo uma tecnicidade própria ao estilo da pintura chinesa num diálogo com o modernismo europeu. Inspirado por Paul Klee e pelo seu apreço pela arte oriental, Zao Wou-Ki começa a contemplar a natureza no seu próprio trabalho e a incorporar a caligrafia tradicional chinesa na sua linguagem artística em evolução.

 

Com outros artistas de famosa École de Paris, Zao Wou-Ki começa a pintar de uma maneira ainda mais ousada, usando cores altamente saturadas e linhas intensas nas suas composições; em meados da década de 50 do Séc. XX, a influência da caligrafia chinesa na sua obra tornou-se mais acentuada. Nessa época Zao viaja regularmente para Nova York, onde conhece vários expressionistas abstratos, como Barnett Newman e Franz Kline. Na década de 70 do séc. XX, linhas e gestos retrocedem no seu trabalho, sendo substituídos por composições nebulosas e surreais com uma sensação etérea de espaço.

 

A associação prolongada de Zao com os principais artistas da sua época, em conjunto com a utilização das tradições artísticas orientais e ocidentais, contribui para que o seu trabalho se torne uma referência. As suas obras integram coleções importantes tais como as do Museu Fogg, em Boston, do Guggenheim e do Metropolitan Museum of Art, em Nova York.

 

Zao Wou-Ki morre na Suíça, aos 93 anos, em 2013.